Soldados protegen las últimas gotas de gasolina en Venezuela

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Miembros de la Guardia Nacional Bolivariana hacen guardia en una estación de servicio de PDVSA en el barrio de Petare de Caracas, Venezuela, el 26 de marzo. Fotógrafo: Carlos Becerra / Bloomberg

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Las pocas estaciones de gasolina que aún abren en Caracas están tripuladas por soldados armados, y los que esperan para llenar sus vehículos en líneas de un día son solo personal de seguridad y proveedores de alimentos y médicos designados.

Bajo la cuarentena de coronavirus como la mayoría del mundo, los venezolanos están acostumbrados a la escasez después de siete años de crisis económica. Pero en las últimas semanas, a medida que las sanciones de los Estados Unidos se endurecen con un control tipo tornillo de banco, está ocurriendo algo sin precedentes: el país con las mayores reservas de petróleo del mundo y una de las mayores instalaciones de refinación de Sudamérica está casi sin gasolina.

Los puertos no han recibido importaciones de gasolina en más de cinco semanas, según personas familiarizadas con la situación y los datos de seguimiento de barcos compilados por Bloomberg.

Protestas

Pequeñas protestas han estallado, elevando el espectro de una repetición de disturbios mortales de años anteriores. Las agencias internacionales de ayuda dicen que no pueden moverse fácilmente. Y un mercado negro está creciendo en la capital con gasolina, esencialmente gratis durante décadas, que ahora se vende a $ 1.50 por litro ( $ 5.67 por galón).

Desde que Estados Unidos impuso sanciones al petróleo venezolano hace 14 meses como parte de su esfuerzo por expulsar del cargo al presidente respaldado por Cuba, Nicolás Maduro, los principales comerciantes se han rehuido, dejando a la petrolera estatal Petróleos de Venezuela buscando proveedores, según personas familiarizadas con el situación.

PDVSA ha ofrecido intercambiar un barril de gasolina por hasta tres barriles de crudo entregados una semana después de que se descargue la carga. Los comerciantes más pequeños y menos experimentados han disminuido.

Como resultado, hay una aguda falta de gasolina, sin solución a la vista. “Venezuela no tiene inventarios de gasolina, por lo que no puede hacer frente a una escasez”, dijo el consultor de energía Nelson Hernández.

Burbuja Privilegiada

El impacto se siente especialmente en Caracas, una vez una burbuja privilegiada protegida de la escasez de combustible en otras partes del país durante el año pasado. Las entregas de alimentos y medicamentos se están ralentizando a medida que la ciudad intenta hacer frente al virus.

Durante las últimas tres semanas, las autoridades impusieron el racionamiento en las estaciones de servicio en todo el país, ordenando a los propietarios que entreguen el control al personal militar, que revisa las credenciales de los conductores autorizados en las bombas.

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Un automovilista con una máscara protectora pasa frente a una estación cerrada de PDVSA en Caracas el 22 de marzo.Fotógrafo: Carlos Becerra / Bloomberg

El vicepresidente de economía y jefe de reorganización de PDVSA, Tareck El Aissami, anunció el viernes un “plan de suministro de combustible” para sectores clave, y prometió trabajar rápidamente para restaurar el combustible en todo el país, pero no ofreció detalles.

Las relaciones entre los EE. UU. Y Venezuela han sido pobres desde que el socialista Hugo Chávez asumió el cargo en 1999, seguido por su diputado Maduro en 2013. Su reelección hace dos años fue declarada fraudulenta por una serie de observadores e instituciones internacionales. En 2019, EE. UU. Lideró un esfuerzo de más de 50 países para reconocer al líder opositor Juan Guaidó como presidente.

Vulnerabilidad

Pero Maduro se ha aferrado al poder. En las semanas posteriores al ataque del coronavirus, la administración Trump ha redoblado sus esfuerzos para presionarlo, sintiendo una vulnerabilidad cada vez mayor. A fines de marzo, lo acusó de tráfico de drogas y ofreció $ 15 millones a cualquiera que ayudara en su arresto, junto con otros $ 10 millones para quienes colaboraron en el arresto de sus principales lugartenientes.

La semana pasada, presentó un plan que llevaría al levantamiento de las sanciones a cambio de que Maduro se haga a un lado, se celebren elecciones libres y se restablezcan las instituciones democráticas. El enfoque estadounidense se basa en uno defendido por Guaidó, rechazado por Maduro.

Los problemas de Venezuela se ven agravados por el colapso de los precios del petróleo como resultado de la competencia saudita-rusa además de la caída masiva de la demanda causada por la pandemia. Ahora cuesta más producir un barril de crudo venezolano que lo que obtiene en una venta, lo que reconoce Maduro. Incluso presentó su propia propuesta de unidad pero sin ofrecerse a un lado, lo que la oposición y los Estados Unidos consideran no negociable.

Mientras tanto, el personal de salud, los proveedores de alimentos y los funcionarios se sientan durante horas en líneas que se extienden por millas en solo un puñado de estaciones de servicio.

10 horas de espera

Jorge Gallegos, conductor de productos lácteos, pasó 10 horas el miércoles pasado en una estación de servicio. Está perdiendo dos días por semana solo llenando su tanque, dijo. “Llegué a las 4 de la mañana y no podré entregar productos hoy”.

A medida que las tiendas y restaurantes ven a los clientes retirarse para la cuarentena, confían aún más en los servicios de entrega. Pero la escasez de combustible los ha golpeado fuertemente. Las empresas programan varios días a la semana para llenar sus tanques de motocicletas. Los motociclistas se han limitado a tan solo 5 litros (poco más de 1 galón) por bicicleta.

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Un oficial de policía revisa el papeleo de los automovilistas mientras esperan en la cola en una estación de servicio PDVSA en Caracas el 22 de marzo.Fotógrafo: Carlos Becerra / Bloomberg

“Ha sido terriblemente problemático”, dijo Christian Acuña, copropietario de un restaurante en el este de Caracas. “El personal de entrega no se presenta en el trabajo debido a la falta de transporte público, por lo que solo hemos tenido que ofrecer el servicio de recogida”.

La capacidad de refinación de PDVSA ha estado disminuyendo durante años debido al bajo mantenimiento, la inversión mínima y la fuga de cerebros. En septiembre de 2018, meses antes de que Estados Unidos impusiera sanciones al petróleo, estaba refinando al 24% de su potencial. En diciembre, las refinerías estaban trabajando a menos del 10%.

La demanda de Venezuela ahora se ha reducido a unos 90,000 barriles diarios de gasolina y diesel, según el consultor Hernández, por debajo de los 350,000 barriles combinados hace ocho años. Aun así, la demanda supera con creces la oferta.

Lejos de la capital, en la región que durante mucho tiempo ha tenido que lidiar con una grave escasez de gasolina, llegan informes de que los agricultores tienen que tirar sus cultivos debido a la falta de combustible para transportarlos.

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