El cripto magnate que tiene el oído del Banco Central de China

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Leon Li

Bloomberg

Leon Li es el cripto magnates chino más raro, uno que ha ganado el respaldo de Beijing. El fundador del Grupo Huobi ahora está listo para desempeñar un papel fundamental en el esfuerzo de China para construir una criptoindustria local.

El antiguo codificador de Oracle Corp. , quien inició uno de los intercambios de Bitcoin más grandes del mundo hace seis años, disfruta de un acceso inusual a los funcionarios del banco central y del gobierno de China gracias a un compromiso metódico y una expansión medida. Mientras que sus rivales Binance y OKEx irritaron a los reguladores al avivar la manía de Bitcoin, Li pidió favores al desalentar la especulación y cofundó la primera plataforma blockchain respaldada por el estado en el camino. Huobi incluso estableció un comité interno del Partido Comunista, el primero para cualquier empresa de cifrado.

Es por eso que, interesados ​​en explorar alternativas locales a Libra de Facebook Inc. y una cadena de bloques liderada por Occidente, el banco central chino y los funcionarios del gobierno están recurriendo a Li, entre otros, para ayudar a desarrollar un plan local para la supremacía criptográfica. El campo de la cadena de bloques aún incipiente ofrece a la segunda economía más grande del mundo una rara oportunidad de convertirse en un influyente temprano. La campaña concertada de Washington para contener a China solo ha fortalecido la resolución de Beijing de abandonar la tecnología estadounidense.

“Una vez en la vida”, dijo Li, un hombre de 36 años con aspecto de libro y gafas gruesas de color negro. ” Espero que no solo seamos participantes sino también conductores, incluso el líder de la historia de blockchain”.

Li cofundó Huobi en el otoño de 2013 y luego recibió el respaldo de ZhenFund y Sequoia China . Pero la historia de cómo él y Huobi llegaron a ocupar su posición privilegiada realmente comienza en 2017, en el apogeo de la paranoia de Beijing sobre el potencial de la especulación descontrolada de Bitcoin para fomentar la agitación social.

En el verano de ese año, se corrió la voz de Li de que los funcionarios estaban preparando una gran ofensiva contra la industria. Su instinto fue regresar rápidamente de la licencia médica e instruir a su equipo para que los casi 2 millones de usuarios registrados de Huobi retiren sus fondos. Pero también comenzó a entregar informes de progreso diarios a los reguladores locales y a los funcionarios informados cuando lo solicitaban.

Al ver a sus homólogos colapsar como fichas de dominó, se dio cuenta de que los reguladores significaban vida o muerte en su mundo. Desde entonces, Li hizo su misión ponerse del lado bueno de Beijing, desde organizar seminarios y clases para funcionarios hasta organizar conferencias bajo los auspicios del gobierno local.

Además de consultar para el Banco Popular de China sobre Libra, Huobi se lanzó recientemente a la investigación de aplicaciones blockchain que sirven a la economía real, un proyecto apasionante del presidente Xi Jinping. Es uno de los 14 miembros fundadores de la primera plataforma blockchain respaldada por el estado de China, un esfuerzo liderado por el principal planificador económico del país que impulsará todo, desde almacenar contratos digitales hasta rastrear entregas de alimentos y medicamentos. Otros miembros incluyen empresas estatales como China Telecom Corp. y China UnionPay Co.

“Huobi podría desempeñar un papel importante en la industria criptográfica local, porque las autoridades probablemente preferirían que el comercio pasara por una entidad en la que confían, en lugar de ser empujado a la clandestinidad”, dijo Emily Parker , cofundadora del sitio de datos de blockchain enfocado en Asia e incubadora LongHash. Las buenas relaciones con Beijing “podrían verse como un signo de estabilidad, así como una ventaja local sobre una empresa como Binance, que no parece disfrutar del mismo nivel de confianza”.

Esos años de cultivo dieron sus frutos durante una represión a fines de 2019 . Mientras Binance y su cofundador fueron expulsados ​​del sitio chino de microblogging Weibo y otros equipos fueron cerrados, Huobi salió ileso. A medida que la ofensiva terminó en diciembre, Li organizó una conferencia de un día de duración en la isla meridional de Hainan que se liberaliza rápidamente y que sirve como su segunda base después de Beijing, en una muestra de apoyo a los esfuerzos del gobierno local para convertirse en un centro global para la tecnología blockchain .

En el evento, Li se comprometió a prestar la experiencia en nube y blockchain de su compañía a las naciones que participan en la Iniciativa Belt and Road de Xi , y llamó a su país a contrarrestar a Libra. “Desde la perspectiva de salvaguardar la soberanía financiera nacional, la autonomía y el control son cuestiones realmente importantes”, dijo a los delegados. “¿Podemos confiar en nosotros mismos para construir algo tan bueno como Libra?”

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Un tobogán gigante dentro del edificio de oficinas de Huobi.

Una portavoz de Binance dijo que su mayor base de usuarios es una de sus principales ventajas sobre Huobi. Los representantes de OKEx declinaron hacer comentarios para esta historia.

En los años transcurridos desde que Binance y otros competidores huyeron de China, Huobi fue uno de los pocos negocios de criptografía más importantes que se quedó y prosperó. Es cierto que trasladó el principal negocio de intercambio de Huobi a Singapur. Pero el brazo de consultoría y capacitación de blockchain de la compañía, Huobi China, permanece en el país y alrededor de 100 empleados trabajan en elegantes oficinas construidas en tierras baldías recuperadas en Hainan.

Esa unidad, que según la compañía es rentable, ha instruido a más de 1,000 estudiantes de cuadros del partido a ejecutivos de compañías estatales y privadas. Los propios altos ejecutivos de Huobi, incluido Li, tienen su sede en Beijing, al igual que los equipos clave desde la codificación hasta el desarrollo empresarial. Se estima que su intercambio recaudó aproximadamente $ 680 millones en ingresos para 2019, según los cálculos de Bloomberg de los datos de Huobi sobre las recompras de tokens.

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Una pared de Lego que celebra el sexto aniversario de Huobi dentro de su oficina de Hainan.

El éxito ha tenido un costo de libertad personal para Li, quien nació en una familia de clase trabajadora en el centro de China y se graduó de la prestigiosa Universidad Tsinghua de Beijing, el alma mater de Xi. Después de que China cerró el comercio de divisas, se informó que los jefes de las plataformas criptográficas chinas tenían prohibido salir del país. Li dijo que nunca recibió ningún aviso oficial que le prohibiera abandonar China, pero que eligió no hacerlo, sin estar seguro de los riesgos que conllevaría.

A largo plazo, la cercanía de su empresa con Beijing también podría ser una responsabilidad.

“Huobi puede estar apuntando a un papel de liderazgo global en la industria al ajustarse a los requisitos reglamentarios”, dijo Matthew Graham, director ejecutivo de Sino Global Capital , una consultora de blockchain con sede en Beijing. “Ciertamente, un riesgo es que esto podría conducir a una pérdida de confianza con los clientes extranjeros”.

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